Equinozio d’autunno: quando cade nel 2021 e qual è il significato della data che segna la fine dell’estate

La data dell’equinozio autunnale può variare di anno in anno a causa di un leggero sfalsamento tra il calendario gregoriano, quello che utilizziamo, e il cosiddetto anno solare. In ogni caso, questa giornata coincide con un particolare evento astronomico ed è legata per tradizione al cambio di stagione: vediamo cosa succede esattamente alla Terra il Sole, il significato attribuito a questo fenomeno e quando cade l’equinozio di autunno 2021.
Alessandro Bai • 13 Settembre 2021

L'equinozio d'autunno è il momento che segna ufficialmente la fine dell'estate nell'emisfero boreale: come suggerisce il significato del termine, che deriva dal latino aequinoctium, in questa giornata che cade sempre nel mese di settembre, anche se la data può cambiare di anno in anno, la durata del giorno è uguale a quella della notte.

L'inizio dell'autunno, che avviene di solito tra il 22 e il 23 settembre, dipende quindi da questo evento astronomico, che si verifica quando il Sole si trova allo zenit dell'Equatore e i raggi colpiscono la Terra in modo perpendicolare, esattamente come accade anche per l'equinozio di primavera.

Nel 2021, l'equinozio di autunno cade il 22 settembre, poche ore dopo la luna piena del raccolto, ma prima di vedere esattamente il motivo delle variazioni della data ti guiderò alla scoperta del significato e di altre curiosità relative a questo evento, che è legato anche a diverse celebrazioni tradizionali.

Significato

La parola equinozio deriva dal latino aequinoctium, che significa "notte uguale" (al giorno), proprio per indicare che in questa occasione la durata del dì sarà uguale a quella delle ore di buio. Come probabilmente saprai già, questo momento si verifica 2 volte all'anno, ovvero per dare il via all'inizio dell'autunno a settembre e per sancire l'entrata in primavera nel mese di marzo, il tutto però soltanto nell'emisfero boreale, quello situato a nord.

Ma l'equinozio di autunno, così come quello di primavera, coincide con un particolare fenomeno astronomico, dato che il Sole raggiunge il zenit dell'equatore, una posizione che permette ai raggi solari di colpire il nostro pianeta in maniera perfettamente perpendicolare. Ma perché questo accade? Devi sapere che l'asse di rotazione della Terra è inclinato mediamente di 23,27 gradi rispetto al piano di rivoluzione orbitale, ovvero quello seguito dalla sfera terrestre mentre quest'ultima ruota intorno al Sole. In questo modo, la luce solare raggiunge il nostro pianeta sempre con un'angolazione e un'intensità diversa, dato che a seconda del momento dell'anno cambia l'emisfero "inclinato" verso il Sole.

In occasione dei 2 equinozi, però, l'eclittica del Sole (ovvero il suo moto apparente) si interseca con l'equatore celeste: sono gli unici 2 momenti in cui i raggi solari sono perpendicolari all'asse di rotazione terrestre e quindi perfettamente distribuiti tra i 2 emisferi, ed è questo il motivo per cui il giorno dura esattamente come la notte. Da questo momento, inoltre, con l'inizio dell'autunno le ore di luce nell'emisfero boreale inizieranno gradualmente a diminuire fino al solstizio d'inverno.

Al di là di quello letterale di cui ti ho parlato, l'equinozio di autunno ha anche altri significati culturali, che si legano alla tradizione o a particolari celebrazioni: ad esempio, devi sapere che nel calendario iraniano questa giornata di settembre corrisponde al primo giorno del Mehr o della Bilancia, che rientra tra le festività nazionali, ma anche Cina e Giappone celebrano l'equinozio autunnale.

Guardando alla storia, poi, il calendario repubblicano francese utilizzato tra il 1793 e il 1805 prevedeva che proprio l'equinozio di autunno, fissato per il 23 settembre, fosse considerato il primo giorno dell'anno, vista la proclamazione della Prima Repubblica Francese avvenuta il 22 settembre 1972.

Equinozio d'autunno 2021: quando cade e perché

La data dell'equinozio d'autunno 2021 è il 22 settembre, precisamente alle ore 19.21 del fuso UTC (quello di Londra, per intenderci), che corrispondono alle 20.21 nell'ora italiana. È questo il momento esatto in cui comincia l'autunno secondo il calendario astronomico nell'emisfero boreale, mentre nella parte opposta della Terra, l'emisfero australe, accade l'esatto contrario dato che in questa stessa giornata inizia la primavera.

Come ti ho anticipato, il giorno dell'equinozio autunnale può cambiare a seconda dell'anno in cui cade ed è compreso solitamente tra il 22 e il 23 settembre. Se ti stai chiedendo a cosa dobbiamo le variazioni di questa data, la risposta è legata al calendario gregoriano, quello che utilizziamo comunemente e che non corrisponde esattamente all'anno solare, dato che la Terra impiega 365 giorni, 6 ore, 9 minuti e 10 secondi per completare l'orbita intorno al Sole. Sono proprio queste 6 ore circa di differenza a creare uno sfalsamento che ha fatto sì che ogni 4 anni, quando le 6 ore accumulate diventano 24, raggiungendo quindi l'arco di un giorno intero, fossero introdotti gli anni bisestili, che prevedono una giornata in più nel mese di febbraio. È a causa di questa modifica sul calendario che anche la data dell'equinozio che segna l'inizio dell'autunno può variare di anno in anno: per farti un esempio, nel 2022 sarà il 23 settembre, anche se solo per poche ore.

Come se non bastasse, poi, quest'anno l'equinozio di autunno sarà anticipato da un altro evento astronomico da non perdere: il 21 settembre 2021, alle 01.55 di notte, potrai osservare anche la luna piena del raccolto, che tecnicamente sarà il quarto plenilunio dell'estate dato che la stagione autunnale avrà inizio soltanto poche ore dopo.