La strategia delle barriere coralline: diventare fluorescenti per sopravvivere allo sbiancamento

Un gruppo di ricercatori ha scoperto che i coralli hanno la capacità di mettere in atto uno “sbiancamento colorato” per far fronte alla perdita delle proprie alghe dovuta all’aumento delle temperature delle acque. Alterando la colorazione dei pigmenti sarebbero capaci di garantirsi uno schermo protettivo contro l’eccessiva luce solare stimolando, allo stesso tempo, anche il ritorno delle alghe, necessarie per il nutrimento e la sopravvivenza.
Kevin Ben Alì Zinati 10 Giugno 2020

I coralli potrebbero aver imparato a rispondere ai fenomeni di sbiancamento causati dall’aumento delle temperature degli oceani. L’ipotesi arriva da uno studio pubblicato su Current Biology. Con lo sbiancamento e la conseguente perdita di alghe, i coralli sarebbero in grado di alterare il colore dei propri pigmenti assumendo così una colorazione fluorescente: questo “sbiancamento colorato”, secondo i ricercatori, agirebbe in senso opposto fornendo uno strato protettivo contro la luce solare e incoraggiando le alghe a ripopolarli. Anche se la soluzione "vera" sarebbe migliorare la qualità delle acque e ridurre l’emissione dei gas serra contribuendo a contenere l’aumento delle temperature, il fenomeno potrebbe contribuire alla sopravvivenza delle barriere coralline.

Il colore fluorescente

Come ti abbiamo raccontato più volte, ogni anno i cambiamenti climatici causano diversi processi di sbiancamento dei coralli. In pratica l’eccessivo calore dell’acqua porta il corallo a separarsi dalle "sue" alghe che, attraverso la fotosintesi, lo riforniscono di energia. E la presenza di "scheletri" di calcare bianco dei coralli li fa apparire sbiancati. Senza alghe, i coralli muoiono devono affrontare un eccesso di luce solare e i loro scheletri bianchi la riflettono, il che provoca ulteriore stress responsabile, in molti casi, della diminuzione delle barriere coralline. Occasionalmente però, come scrivono i ricercatori, i coralli sbiancati diventano colorati grazie alla presenza di pigmenti simili a proteine ​​fluorescenti verdi fotoprotettive.

Ciò che hanno scoperto è che questi colori “vivaci” funzionano come uno strato protettivo in sostituzione alla perdita delle loro alghe. È come se le cellule di corallo riuscissero a svolgere parte delle proprie funzioni vitali nonostante lo stress ambientale. Questo strato di protezione, oltre a funzionare da barriera contro l’eccessiva luce solare, è in grado, spiegano i ricercatori, di promuovere il ritorno delle alghe. Il corallo così potrebbe tornare a vivere la propria normalità. Ma si tratta di un fenomeno ancora tutto da capire e studiare e che, quindi, non può accontentarci. Anzi, la fragilità delle barriere coralline deve ricordarci ancora di più quanto sia importante contrastare il chiamate change e salvaguardare l'ambiente, i mari e tutti gli ecosistemi che li popolano.

Blue 💙  Yellow 💛 Purple 💜 ⁣ Did you know corals glow in the three colours to act as a protective layer (similar to a sunscreen) during ocean 🌊 heatwaves? ⁣ ⁣ The dazzling colours are a desperate cry for help: ⁣ ▪️ Glowing increases the chance of corals surviving ocean heatwaves.⁠ ⁣ ▪️ The bright colours act like a protective layer (similar to sunscreen) when their algae are lost.⁠ ⁣ ▪️ The vivid colours act like a blinking neon sign that encourages the algae to come back.⁠ ⁣ ⁣ Bleaching occurs when corals—tiny marine animals that secrete calcium carbonate for protection—become stressed by factors such as warm water or pollution. The stress causes them to expel the microscopic symbiotic algae called zooxanthellae, which reside within their tissues. The corals then turn ghostly white; they become ‘bleached.’ Within a few years, an entire coral reef can break down and much of the biodiversity that depends on its complex structure is lost. ⁣ ⁣ Coral reefs, like underwater cities, support a quarter of all marine life, up to a million different species. They provide at least half a billion people with food security and livelihoods; protect coastlines from damage by buffering shorelines against waves, storms and floods. ⁣ ⁣ For #WorldOceansDay, read more about the colourful display by pasting this link in your browser:  https://www.unenvironment.org/news-and-stories/story/study-coral-reefs-are-glowing-desperate-bid-survive-warmer-seas ⁣ ⁣ #GlowingGone #ForNature #SaveOurOcean ⁣ ⁣ 📷: @theoceanagency

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